Hendel, el economista uruguayo que dirige un equipo de investigación en Amazon

Estados Unidos 27 de mayo de 2018
Hace un año que analiza el comportamiento de la demanda a través de la nube del gigante global del comercio electrónico
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Llegó a Estados Unidos hace casi 30 años para hace un doctorado en Economia en una de las universidades más prestigiosas del mundo, Harvad. Luego de una larga trayectoria académica que le valieron reconocimientos de élite como ser el primer economista uruguayo nominado como fellow, a Igal Hendel le llegó por email hace un año una oferta laboral difícil de rechazar: investigar para una de las compañías ícono del consumo minorista por internet a nivel global. Lo que sigue es una entrevista que Hendel concedió a El Observador desde Seatle, luego de cumplir un año de trabajo para Amazon.


¿Hace cuánto está radicado en EEUU?
Llegué a EEUU en 1989 para hacer el doctorado en Economía. Al graduarme me quedé trabajando en investigación y docencia, con ocasionales incursiones en la aplicación de políticas anti-monopólica.


Fue el primer uruguayo en ser reconocido como Fellow, una distición para privilegiados a nivel académico. ¿Podría resumir por qué trabajo fue escogido?
Si bien las nominaciones no se basan en un trabajo especifico, supongo que mi trabajo en mercados de la salud influyó. Los mercados de seguros de salud sufren de numerosas complicaciones. Requieren regulación. Sin reglas, el asegurador podría subir el precio del seguro al momento que el asegurado se enferma. De tal forma destruyendo el propósito mismo del seguro, que es proteger al asegurado en caso de enfermedad. Sería lógico prohibir que el precio del seguro dependa del estado de salud del asegurado, pero tal prohibición genera otro problema. El individuo sano, teniendo que pagar lo mismo que el enfermo, prefiere no asegurarse. Sin los clientes sanos, el precio del seguro sube intimidando a más y más clientes, achicando y posiblemente eliminando el mercado por completo. Cuál es la mejor forma de regular el mercado termina siendo una cuestión empírica. En este trabajo proponemos métodos para evaluar diferentes regulaciones, entre ellas, las reglas de Obamacare y las actuales propuestas republicanas.


¿Cómo tomó su nombramiento en Amazon? Es el primer uruguayo en llegar a una posición de estas características en un gigante mundial.
Todavía lo tengo confuso. Recibí un email diciendo Hello from Amazon. Pensé que algún libro que encargué estaría demorado. No, era para tantear interés mutuo. Dos meses después me mude a Seattle, sin tener claro por qué les parecía que alguien que no trabajo en su vida fuera a ser útil en un entorno corporativo. Me encontré con un sistema increíble, en cuanto a cultura de trabajo, organización, forma de fomentar innovación, comunicación, forma de reclutar, y un campus con gente de todos los acentos, colores y procedencias. De las 12 personas en mí grupo hay 9 nacionalidades, solo uno estadounidense.


¿Podría describir en qué consiste su tarea en Amazon?
Me contrataron para armar y dirigir el equipo de economistas de Amazon Web Services (cloud-nube-). Algunas tareas, como ser diseñar incentivos y estudios de costo-beneficio, me esperaban desde el primer día. Por ejemplo, hay miles de divisiones dentro de Amazon que usan, y comparten, equipos de cómputos y de almacenamiento de datos. Si no son incentivados en forma adecuada, el desperdicio es enorme. Pero la tarea principal es encontrar áreas en las que análisis económico contribuya a mejorar el funcionamiento de la empresa. Paso buena parte del día tratando de entender los diferentes servicios de AWS y como toman decisiones.


Tiene una larga trayectoria académica sobre la microeconomía y la organización industrial. ¿Cuáles son sus grandes ejes de investigación?
Desde que me gradué fui eligiendo diferentes temas, por simple curiosidad o al toparme con datos interesantes. Sin planearlo, dedique mucho tiempo a mercados con selección adversa, contratos dinámicos, y estimación de demanda. Si bien algunos de los temas, como los seguros de salud, son relevantes para política económica tengo que confesar que nunca tuve la intención ni esperanza de influir políticas económicas. De pronto es el legado de haber crecido en una época, la dictadura, de escaso debate económico y social. O será que solo leía la página del fútbol.


¿Qué visión tiene sobre el avance de la robotización y la automatización sobre el empleo. ¿Es realmente una amenaza o una secuencia más de otros procesos que ya se incorporaron en el pasado a la vida del trabajo?
Es una secuencia más, pero todo cambio amenaza. Amenaza a quienes la tecnología va a dejar atrás. Las computadoras nos revolucionaron la vida, crearon innumerables profesiones y puestos de trabajo. Pero quienes fabricaban o arreglaban máquinas de escribir dudo compartan nuestro entusiasmo. Van a ser necesarios programas de apoyo durante la transición. Además de la amenaza específica, también presenta una amenaza generalizada. La incertidumbre y ansiedad, ya sea por la globalización o por nuevas tecnologías, fertiliza el terreno del nacionalismo, populismo y demagogos. Lo estamos viendo por todo el mundo. El estafador ignorante en la Casa Blanca se fortalece apelando al miedo, fomentando división y animosidad, en detrimento de las instituciones y democracia. Perdemos todos.


Perfil _____________________________________________________________________________________________________

54 años
Casado, 2 hijos
Doctor en Economia de Harvard, enseñó en Princeton, la Universidad de Wisconsin y Northwestern. Actual chief economist de AWS en Amazon. Especializado en organizacion industrial y microeconomia. Fellow de la Econometric Society. Recibió el premio Frisch en 2016.

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